Selecteer een pagina
Home » Kansen & Risico's » Worden we straks onsterfelijk?

Worden we straks onsterfelijk?

door

In samenwerking met:

Een oude muis met een doffe, grijze vacht, die vanwege zijn stramme spieren nog nauwelijks in beweging komt, krijgt een wondermiddel toegediend. Enkele weken later kleurt de vacht weer zwart en rent het knaagdier weer enthousiast rond in het looprad. Het lijkt een scène uit een science fiction film, maar dit voltrok zich enkele maanden geleden werkelijk voor de ogen van onderzoekers in een laboratorium in Rotterdam.

Baanbrekend, noemt Kris Verburgh, arts en onderzoeker aan de Vrije Universiteit Brussel en spreker bij Singularity University, dit resultaat. “Tot nu toe konden we het verouderingsproces op zijn best vertragen. Nu zijn wetenschappers in staat om een lichaam te verjongen.” Het toont volgens hem aan dat veroudering een plastisch proces is, dat kneedbaar en omkeerbaar is.

Knutselen

Onderzoeken als deze getuigen van een heel nieuwe aanpak van wetenschappers, meent hij. “In plaats van aan de genen te knutselen, gaat men aan de schakelaars prutsen die de genen aansturen. Of men verwijdert specifieke cellen die een rol spelen in veroudering.” Hierdoor kunnen verschillende ziekten die ontstaan door veroudering (zoals hart- en vaatziekten, nierfalen en de ziekte van Alzheimer) tegelijk worden voorkomen.

“In plaats van aan de genen te knutselen, gaat men aan de schakelaars prutsen die de genen aansturen”

Dat kan op verschillende manieren. Zo zijn er onderzoekers die het epigenoom onderhanden nemen: een soort switch die genen aan of uit zet. Deze schakelaar werkt minder goed als een mens ouder wordt, waardoor onze cellen minder goed functioneren. “Door het epigenoom te veranderen, kan het verouderingsproces gedeeltelijk worden omgekeerd; althans bij proefdieren”, licht Verburgh toe. “Oude muizen die epigenetisch werden geherprogrammeerd, leefden langer, waren vitaleren en hun spieren en organen werkten weer naar behoren.”

Kris Verburgh: “Onder Alzheimerpatiënten loopt momenteel een onderzoek waarbij wordt geprobeerd om door toediening van jong bloed het ziekteproces terug te draaien.”

Jong bloed

Een andere aanpak is een middel toedienen dat zogeheten senescente cellen in het lichaam opruimt, zoals met de bovenstaande muizenproef is gebeurd. Dit zijn cellen die zijn gestopt met delen, maar nog wel in het lichaam achterblijven en toxische stoffen produceren die de omgeving beschadigen. Dit speelt een rol in het ontstaan van bijvoorbeeld ontstekingen, rimpels, hoge bloeddruk en kanker. Nog een andere manier om veroudering om te keren, is door stoffen toe de dienen die zich in jong bloed bevinden, meent Verburgh. “Die stoffen kunnen oude lichamen herprogrammeren, zodat ze jonger worden. Onder Alzheimerpatiënten loopt momenteel een onderzoek waarbij wordt geprobeerd om door toediening van jong bloed het ziekteproces terug te draaien. Eerdere proeven met muizen waren veelbelovend. Deze methodes zijn volgens Verburgh veel effectiever dan bijvoorbeeld ontstekingsremmers of bloeddrukverlagers. “Het pakt de veroudering zelf aan, in plaats van de symptomen. Hierdoor zullen in de toekomst veel minder mensen sterven aan verouderingsziekten, zoals een hartaanval.”

Kruisbestuiving

Wat de huidige onderzoeken tegen veroudering ook uniek maakt, is dat er steeds meer een kruisbestuiving plaatsvindt tussen de vakgebieden biologie en IT. Er zijn veel ondernemingen in Sillicon Valley die zich bezighouden met onderzoek om veroudering tegen te gaan, zoals Google-dochter Calico. Dat is geen toeval, meent Verburgh. “In Sillicon Valley wordt op een heel andere manier tegen veroudering aangekeken. Technici beschouwen het als een technologisch probleem dat moet worden opgelost. Ze zien de mens als een complex, rondwandelend driedimensionaal algoritme, dat je kunt herprogrammeren om hem weer jong te maken.”

“Technici beschouwen veroudering als een technologisch probleem dat moet worden opgelost”

Insideables

Verburgh verwacht dat artificial Intelligence wetenschappers in de toekomst zal helpen om sneller geneesmiddelen te ontwikkelen. “Het menselijk genoom kent drie miljard basisparen. Dat is voor een mens niet te bevatten. Artificial Intelligence kan daar wèl mee uit de voeten.” Ook voorspelt hij dat the ‘internet of things’ een grotere rol gaat spelen in onze gezondheid. “Er zijn nu al wearables, zoals smart watches, die onze gezondheid meten. Straks zullen er ook insideables zijn, apparaatjes die in ons lichaam worden aangebracht en bijvoorbeeld kanker of een verhoogde bloedsuikerspiegel kunnen opsporen.”

Vierde industriële revolutie

De ontwikkelingen zijn volgens Verburgh zo spectaculair dat hij spreekt van een vierde industriële revolutie, die vergelijkbaar is met de IT-revolutie aan het eind van de vorige eeuw. “Onze complete maatschappij zal veranderen als we onze biologische software gaan herprogrammeren.” Zo zullen de zorgkosten drastisch dalen. “86% van onze zorgkosten wordt besteed aan verouderingsgerelateerde ziekten. Daar zou nog maar weinig van overblijven over als we veroudering kunnen omkeren. Daarom is het zo belangrijk om veroudering zelf aan te pakken, in plaats van zich te concentreren op individuele verouderingsziekten, zoals hartziekte of Alzheimer.”

“86% van onze zorgkosten wordt besteed aan verouderingsgerelateerde ziekten”

Ook worden de pensioenen onhoudbaar. “Nu al worden de effecten van de  langere levensduur voor onze pensioenvoorziening stelselmatig onderschat, omdat in de ramingen geen rekening wordt gehouden met nieuwe technologieën. Als we nog veel ouder worden, worden de pensioenen helemaal onbetaalbaar.”

Multi-stage life

Verder zal de inrichting van ons leven drastisch veranderen als er geen plafond meer zit in onze leeftijd. “We kennen nu drie levensfasen: student, werken en pensioen. In de toekomst ontstaat een multi-stage life, waarbij we eerst studeren, dan werken, tussendoor een sabbatical nemen, vervolgens weer iets anders leren en een andere baan nemen, vijf jaar de wereld rondtrekken, dan weer naar school gaan, enzovoort.” Verder zal er meer aandacht komen voor een gezonde levensstijl. “Wie boven de honderd wordt, kan het zich niet permitteren om op vijftigjarige leeftijd al chronisch ziek te zijn. Er zal daarom meer aandacht komen voor preventie en een gezonde levensstijl, waarvan gezonde voeding de belangrijkste pijler is”, voorspelt Verburgh, die onder andere bekendheid geniet door zijn boek De Voedselzandloper.

Kwallen die verjongen

“Ongezond eten versnelt veroudering en zorgt voor een drastische verhoging van de kans op allerlei verouderingsziektes. Het leidt bovendien tot minder levenskwaliteit: het tast het denkvermogen aan, leidt tot een lagere productiviteit, minder uithoudingsvermogen en een slechtere nachtrust.” Verburgh betreurt het dat de officiële richtlijnen voor gezonde voeding in de meeste landen jaren achterlopen en veel efficiënter kunnen. Zit er straks geen enkel maximum meer aan onze leeftijd? “Verjonging kan in theorie altijd doorgaan”, zegt Verburgh. “Er zijn poliepen die niet verouderen en zelfs kwallen die verjongen. Er zijn geen natuurwetten die dat in de weg staan.”

 

Dit artikel maakt deel uit van een tweeluik over longevity. Wat de maatschappelijke gevolgen zijn van onze stijgende levensverwachting is te lezen in deel II.

Inventors.finance maakt gebruik van cookies en vergelijkbare technieken van haar en/of derden om I) het gedrag van bezoekers vast te leggen en te analyseren om de websites en apps te verbeteren, II) om het mogelijk te maken content via social media te delen, III) om de inhoud van haar websites en advertenties beter af te stemmen op uw interesses en IV) om informatie te verzamelen over uw voorkeuren en de informatie toe te voegen aan uw klantprofiel. Zo kunnen u ook buiten Inventors.finance relevante aanbiedingen worden gedaan. Als u verder surft, accepteert u deze cookies en gaat u akkoord met de verwerking van de (persoons)gegevens die met behulp van cookies kunnen worden verzameld en verwerkt voor de onder I) tot en met IV) genoemde doeleinden. meer informatie

De cookie-instellingen op deze website zijn ingesteld op 'toestaan cookies "om u de beste surfervaring mogelijk. Als u doorgaat met deze website te gebruiken zonder het wijzigen van uw cookie-instellingen of u klikt op "Accepteren" hieronder dan bent u akkoord met deze instellingen.

Sluiten